De rivierkreeft komt voor in de zoete wateren van plassen en rivieren, beekjes en plassen. Hij behoort tot de stam van de geleedpotigen en orde van de tienpotigen. Wereldwijd komen er 3 families voor, de Astacidae, de Cambaridae en de Parastacidae. De Astacidae komen voornamelijk voor in Noord Amerika, Canada en Europa. De Cambaridae zijn te vinden in Oostelijk Amerika tot aan Mexico, maar inmiddels komen ze ook voor in Europa. Van de Parastacidae komen alleen soorten voor in Australië, Zuid Amerika en Madagaskar. Van de soorten die in ons land voorkomen, zijn alleen enkele Astacidae van Europese oorsprong